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O coronavírus é uma tragédia – mas pode ser o alerta que precisamos

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Por algum tempo, essa pandemia concentrará quase toda a nossa atenção. É uma tragédia que acontecerá de maneira diferente em diferentes partes do mundo; o mundo pobre sofrerá mais do que o rico. Vamos vê-lo como um ponto de virada em potencial, um presságio, um sinal de que deveríamos ter nos importado mais e preparado melhor. No entanto, o progresso humano estava desacelerando antes do início dessa pandemia e nosso mundo continuará a desacelerar por algum tempo – muito tempo depois que a pandemia terminar. Quero dizer, abrandar em quase todos os aspectos que importam. Como a desaceleração era lenta, mal tínhamos percebido. De fato, muitas pessoas pensavam que ainda estávamos acelerando.

Para as gerações mais velhas, tudo mudou tão rápido, mas, na verdade, esse ritmo acelerado terminou anos atrás. Não há normal para o qual retornarmos; a normalidade do crescimento econômico é uma ilusão.

Um século atrás, o ritmo da mudança era mais rápido do que jamais fora e se tornaria mais rápido novamente. Durante a pandemia global de gripe espanhola de 1918-19, as emissões de carbono caíram 14%. A produção e o consumo industriais diminuíram drasticamente. Porém, apenas um ano depois, quando a maioria dos doentes havia se recuperado, a produção e a poluição aumentaram 16% no ano até 1920. Naquela época, estávamos em alta. Estávamos vendo um crescimento populacional cada vez mais rápido em todo o mundo; naquela época, uma pandemia não podia nos atrasar por muito tempo.

Em 1918, a gripe teve um efeito muito maior nas tendências mundiais da indústria, produção e consumo do que a primeira guerra mundial – que foi uma guerra quase inteiramente confinada à Europa. Um século atrás, quando uma pandemia mundial de gripe matou dezenas de milhões de pessoas, ninguém sabe ao certo quantas. Ainda hoje, quando olhamos para as tendências demográficas e econômicas, essa última grande pandemia aparece como um pequeno pontinho com poucas consequências a longo prazo.

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Nos últimos dois séculos, o número de pessoas vivas no mundo dobrou, dobrou e dobrou novamente; de 1 bilhão pouco antes de 1820, para 2 bilhões em 1926 e 4 em 1974; serão 8 bilhões em 2023. Mas, crucialmente, o aumento está diminuindo . Enquanto escrevo, nossos números estão aumentando em 80 milhões de pessoas por ano. No próximo ano, será de 79 milhões, no ano seguinte, de 78 milhões. Ainda estamos crescendo em número como espécie, mas esse crescimento está diminuindo há mais de meio século.

Ainda não sabemos qual o efeito da atual pandemia na demografia mundial. Mas na verdade é um pouco mais provável aumentar as populações futuras do que diminuí-las. Se as ações dos governos, ou pelo menos a maioria dos governos, fazem as pessoas se sentirem mais inseguras, econômica e socialmente, as pessoas mais jovens podem, no futuro próximo, ter mais filhos do que teriam; e a pandemia, contra-intuitivamente, aumentará levemente o total da população futura.

 A dramática queda nas concentrações de dióxido de nitrogênio na China entre 1 de janeiro e 25 de fevereiro está relacionada à quarentena de coronavírus, ao Ano Novo Chinês e a uma desaceleração econômica geral. 
Fotografia: Nasa / EPA

Assuntos de segurança. Em tempos normais, esse ponto precisa ser trabalhado, porque muitos leitores de jornais em países ricos não percebem o quão precária a rede de segurança é para a maioria das pessoas no mundo. Mas hoje eles estão se sentindo como a maioria das pessoas nos países mais pobres se sente na maioria dos dias. Essa insegurança participou da grande aceleração da população humana que começou mais de dois séculos atrás. Vale a pena olhar para trás antes de olhar para frente.

Em 1859, Charles Darwin escreveu sobre “os numerosos casos registrados do incrivelmente rápido aumento de vários animais em um estado de natureza, quando as circunstâncias lhes eram favoráveis ​​durante duas ou três estações seguintes”. Darwin usou exemplos que variam de mudas minúsculas a elefantes gigantes; ele discutiu os casos muito raros na natureza em que o crescimento exponencial da população ocorreu em uma espécie. Darwin não tinha como saber, mas ele estava escrevendo assim como sua própria espécie estava prestes a ter suas estações favoráveis.

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A palavra “desaceleração” foi usada pela primeira vez na década de 1890, com o significado de avançar mais lentamente. Nossos atuais sistemas de crenças – econômicos, políticos e sociológicos – são todos baseados em suposições de rápidas mudanças tecnológicas futuras e crescimento perpétuo. No entanto, mesmo desde a década de 1930, as mudanças tecnológicas diminuíram; a taxa de crescimento econômico diminuiu a cada década após a década de 1950; o crescimento populacional também diminuiu desde antes da década de 1970; e desde pelo menos os anos 90, começamos a nos comportar mais como nossos pais novamente. Na década de 2010, nós (pelo menos no mundo rico) não estávamos mais vendo cada geração em melhor situação do que a anterior.

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A desaceleração geral pela qual estamos vivendo é vantajosa. Reconhecer isso exige que mudemos nossa visão fundamental de mudança, inovação e descoberta como benefícios irrestritos. Precisamos parar de esperar revoluções tecnológicas incessantes. Precisamos nos preocupar com os erros que cometeremos se continuarmos assumindo que a desaceleração é improvável e novas grandes mudanças estão chegando.

Chegou a hora de contemplar adequadamente o que acontecerá se as coisas permanecerem iguais às de agora, enquanto a taxa de mudança simplesmente diminui.

Uma era está terminando – e isso foi óbvio anos antes da chegada da pandemia. A grande aceleração que ocorreu nas gerações recentes criou a cultura em que ainda vivemos. Criou nossa expectativa atual de um tipo específico de progresso. Por “nós”, quero dizer a grande maioria das pessoas idosas que atualmente vivem na Terra, aquelas que na maioria das vezes viram sua saúde, moradia e locais de trabalho melhorar, aqueles que viram a pobreza absoluta e relativa recuar, mas que agora têm um senso que a geração de seus filhos não estará melhor do que eles mesmos, aqueles que estão sentindo uma sensação de decepção devido à desaceleração.

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A alternativa à desaceleração é inimaginavelmente ruim. Se não desaceleramos, não há como escapar de um desastre muito pior do que uma pandemia. Nós destruiríamos o planeta em que vivemos. Desaceleração significa que não precisamos temer o cenário de pesadelo da fome mundial, representado no final do livro de Paul e Anne Ehrlich, de 1968, The Population Bomb , no qual concluíram da Índia que seu povo deveria passar fome: “Sob o sistema de triagem [sugerido por eles] ela [a Índia] não deveria receber mais comida ”. Esse tipo de conclusão brutal era predominante no passado recente. Imagens de aceleração fora de controle tornaram-se comuns. Isso foi há apenas meio século, no auge da aceleração da população humana.

Embora agora não seja o momento de mostrar isso, a frequência e a gravidade do desastre estão caindo. A grande fome chinesa de 1958 a 1961 teve um efeito pior do que qualquer das terríveis grandes fomes indianas anteriores, ou a fome da África Oriental dos anos 80. Mas a pandemia de gripe de 40 anos antes dessa fome havia sido ainda pior em termos de milhões de mortes.

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Hoje quase tudo está aumentando em um ritmo mais lento. Antes da pandemia de 2020, as quatro grandes exceções eram: graduados universitários matriculados em todo o mundo, consumo de mercadorias, poluição de carbono e voos aéreos. Todos diminuíram repentinamente devido à pandemia. Antes de janeiro deste ano, todos pareciam estar aumentando exponencialmente e incontrolavelmente. Hoje é até possível que a temperatura mundial não suba em 2020 da mesma forma que subiu em 2019, como uma reação à redução da poluição.

Fora breves períodos de guerra e pandemia, as taxas globais de crescimento populacional excederam 1% a cada ano desde 1901. No entanto, de acordo com as últimas estimativas da ONU publicadas em junho de 2019, elas quase certamente cairão abaixo desse nível até 2023, e rapidamente cair para menos de 0,9% de crescimento anual por volta de 2027. Tudo já estava desacelerando, tudo ainda desacelerará quando a atual crise terminar. Mas o freio dos freios no trem em que estávamos viajando pode, no mínimo, nos acordar do nosso estupor.

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Escritor por [email protected]

Equipe de redatores do Jornal Útil. Análise de qualidade e relevâncias dos temas que são postados em nosso site.